I tuoi pantaloni da yoga stanno inquinando l'acqua che bevi

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I tuoi pantaloni da yoga stanno inquinando l'acqua che bevi

Pianeta di plastica è una serie sulla crisi globale della plastica che valuta i costi ambientali e umani e considera possibili soluzioni a questo devastante problema creato dall'uomo.

19 dicembre 2018
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I ricercatori hanno testato campioni d'acqua dal Great Pacific Garbage Patch per microfibre a bordo della nave di Greenpeace Alba artica nel 2018. (Tabor Wordelman) Tabor Wordelman
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Ogni anno l'americano medio butta via 70 chili di vestiti, inviando enormi quantità di tessuti in discariche o inceneritori e contribuendo all'emissione di gas serra pericolosi, che accelera i cambiamenti climatici. Non c'è dubbio che l'ascesa della moda veloce e il tasso sempre crescente con cui i consumatori scartano i vestiti ha contribuito al grave problema ambientale della moda. L'industria è attualmente il secondo più grande inquinatore al mondo, dopo i combustibili fossili. E mentre aziende e consumatori siamo facendo sempre più lavoro per riciclare gli indumenti e tenere i vestiti fuori dalle discariche, solo una parte del problema viene affrontata.

L'impatto delle microfibre sintetiche non viene spesso discusso, che è un inquinante plastico che la maggior parte dei nostri vestiti rilascia attraverso il lavaggio e l'usura.

Alcuni capi di abbigliamento sono realizzati con fibre naturali, come cotone, seta e lana, ma l'industria si affida sempre di più a opzioni sintetiche a base plastica come poliestere, nylon e spandex per Un sacco di indumenti, tra cui abbigliamento da allenamento, felpe, abiti e biancheria intima. Questi materiali sintetici sono un'alternativa generalmente poco costosa, rendendoli ideali per le esigenze ad alto volume della moda veloce. Secondo Greenpeace, il poliestere è ora utilizzato in circa il 60% dei nostri vestiti.

Mentre le microfibre possono provenire da qualsiasi tipo di tessuto, sono quelle sintetiche e non biodegradabili che interessano gli ambientalisti. 'Tutto il materiale di abbigliamento genererà fibre, sia sintetiche che non sintetiche', afferma Dimitri Deheyn, ricercatore associato della divisione di ricerca in biologia marina dell'Istituto di oceanografia Scripps Teen Vogue. 'La grande differenza è che il cotone è naturale e verrà degradato, digerito e scomparirà molto rapidamente nell'ambiente; al contrario delle microfibre sintetiche, che rimarranno nell'ambiente e galleggeranno per secoli '.

Continua a leggere per capire meglio il problema e imparare a combattere l'inquinamento da microfibra.

Cosa sono le microfibre?

Il ruolo delle microplastiche - pezzi microscopici di plastica - gioca nelle inquinazioni plastiche è vasto. Sono presenti nell'acqua in bottiglia, nel sale da tavola e nei pesci che mangiamo. Ma sentiamo molto meno sulle microfibre.

Microfibre illuminate dalla fluorescenza, facendole apparire blu.

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Deheyn Lab, UC San Diego, Scripps Institution of Oceanography

'Le microplastiche (derivano) dal degrado di pezzi di plastica più grandi, (ad esempio) bottiglie, sacchetti di plastica o piccole cose del genere', afferma Deheyn. Deheyn spiega che queste fibre microscopiche, non visibili a occhio nudo, vengono generate quando il materiale del tessuto si degrada. I minuscoli frammenti sono circa 10-20 volte più piccoli della larghezza dei capelli umani, quindi non vedrai alcuna immagine stonata della vita marina visibilmente colpita da essi, ma numerosi studi confermano che si stanno infiltrando in massa nei corsi d'acqua e negli oceani, in gran parte a causa di esseri umani e tessuti che usiamo e indossiamo. Uno studio del 2011 pubblicato da Scienza e tecnologia ambientale scoperto che le microfibre rappresentavano l'85% dei detriti prodotti dall'uomo sulle coste di tutto il mondo, Il guardiano segnalati. E uno studio del 2017 pubblicato su Bollettino dell'inquinamento marino ha concluso che il fiume Hudson di New York potrebbe inviare 300 milioni di microfibre ogni giorno nell'Oceano Atlantico.

Come inquinano le microfibre?

Ma in che modo esattamente queste minuscole fibre entrano nell'ambiente e nell'acqua? In una certa misura, è semplicemente esistente: Deheyn spiega che i materiali che indossiamo si rompono al sole o vengono portati via dal vento. 'Qualunque cosa che tu ed io indossiamo alla fine è esposta agli elementi e lentamente perdiamo piccole cose qua e là', dice, notando che l'abbigliamento sintetico lascia 'l'inquinamento invisibile' ovunque sia indossato.

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Ma il veicolo principale per l'inquinamento da microfibra è quello che Jordan Nodarse, direttore del denim e dei progetti speciali di Reformation, definisce il 'processo dell'acqua toccante'. Ogni volta che una fibra viene a contatto con l'acqua, sia durante la produzione che nella lavatrice di casa, le sue estremità sottili si staccano. Ad esempio, dice Nodarse Teen Vogue, 'Hai la tua maglietta preferita nel corso di 10 anni. Lo stai lavando, lavando, lavando, (e) entro 10 anni dopo, dopo averlo lavato per tutti quegli anni e indossato, si sente più leggero, si sente più morbido, e il motivo (...) è perché è incastonato parte della sua fibra '.

E a differenza degli essiccatori con le loro trappole per lanugine, le lavatrici non hanno filtri per catturare lo spargimento, quindi le fibre vengono portate via con le acque reflue, spiega Deheyn. Non tutti gli impianti di trattamento delle acque reflue sono attrezzati per filtrare fibre così sottili e invisibili, e molti finiscono per continuare con i corsi d'acqua che portano agli oceani.

Il attivista per gli oceani senior di Greenpeace, David Pinsky, posiziona un filtro in grado di intrappolare le microfibre dai campioni d'acqua prelevati nel Great Pacific Garbage Patch nel 2018, che sono stati catturati per essere successivamente esaminati al microscopio.

Tabor Wordelman

Secondo l'Unione internazionale per la conservazione della natura, il lavaggio di tessuti sintetici contribuisce al 35% di tutte le emissioni globali di microplastiche negli oceani. E non solo i materiali sintetici e di bassa qualità perdono di più nel processo di lavaggio, ma una volta che sono in acqua, sono lì per sempre. 'Tutte le fibre di plastica che sono state prodotte sono ancora da qualche parte su questo pianeta ... o sono bruciate', dice Robert van de Kerkhof, direttore commerciale di Lenzing, una società che sviluppa alternative naturali alle fibre sintetiche Teen Vogue. 'Molti finiscono in discarica (e) molti finiscono (...) in acque'.

In breve: sono ovunque. 'Per come la vedo io: viviamo in una zuppa di quelle microfibre e microplastiche che galleggiano intorno a noi che respiriamo', dice Deheyn. In effetti, Deheyn e i suoi colleghi ricercatori hanno persino trovato microfibre nei campioni di neve nel Polo Nord, condivide.

'Non c'è posto che sia abbastanza rimosso dal non avere alcun impatto', dice. 'Le cose stanno diventando così piccole che viaggiano per il mondo e si depositano nei luoghi più remoti del mondo, che si tratti del Polo Nord, che si tratti della cima del Monte Everest o del fondo dell'oceano'.

Quali sono gli effetti dell'inquinamento da microfibra?

Una volta che le microfibre sono nel rifornimento idrico, vengono consumate dai pesci e da altre forme di vita marina (se catturi un pesce, sarà pieno di microfibre nell'intestino), dice Deheyn) e potenzialmente dagli umani che mangiano quelle creature. E, come le microplastiche, afferma che sono probabilmente prevalenti nell'acqua potabile, sia che si tratti di bottiglie o rubinetti. 'Probabilmente io e te beviamo e respiriamo le microfibre, forse addirittura le mangiamo', dice. 'Si stima che circa 3-5 milioni di pezzi di microfibra si trovino contemporaneamente in un corpo umano. Scorrono semplicemente attraverso di noi '.

Poiché la ricerca sulle microfibre è ancora relativamente nuova, gli esperti non conoscono ancora i possibili impatti sulla salute animale o umana, ma hanno previsioni, alcune basate sui rischi per la salute che conoscono le microplastiche. Non solo le microplastiche possono assorbire i batteri nocivi presenti nell'acqua (che viene poi consumata da pesci e esseri umani), ma gli studi suggeriscono anche che le sostanze chimiche che contengono in modo innato dal processo di fabbricazione potrebbero comportare rischi per la salute umana se ingerite. 'Le microplastiche, ovviamente, hanno impatti tossici', afferma Deheyn. 'Ci si aspetterebbe lo stesso dalle microfibre, ma la distinzione non è stata ancora fatta'.

Come racconta David Pinsky, un anziano attivista per gli oceani con Greenpeace USA Teen Vogue, le materie plastiche sono 'realizzate con questi materiali sintetici a base di combustibili fossili. È difficile immaginare che facciano bene alla nostra salute '.

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Una delle grandi domande a cui Deheyn e il suo team di ricercatori stanno cercando di rispondere è se le microfibre che i pesci mangiano si spostano o meno in aree del corpo che incidono sulla salute di un animale, comprese le porzioni di pesce che gli umani mangiano. In tal caso, dice, possono attaccare fisicamente o chimicamente cellule sane e fungere da veicoli per contaminanti e batteri che si accumulano all'interno delle fibre stesse - che gli umani ingeriscono.

'Non è solo un problema per il nostro ambiente, ma è probabilmente un problema legato alla salute pubblica e al futuro che vogliamo lasciare alle generazioni future', afferma Pinsky. 'Per continuare ad avere abiti sintetici, non possiamo permetterlo se inquinerà il nostro ambiente'.

Quali sono le alternative?

Non esiste una soluzione chiara all'inquinamento da microfibra, soprattutto se si considerano i problemi del settore della moda con la sostenibilità. Come dice Matt Dwyer, direttore senior dell'innovazione dei materiali in Patagonia Teen Vogue, ci sono molti fattori nella creazione e nella vendita di abbigliamento ecologico, inclusi i processi di fabbrica, le pratiche di lavoro e altro ancora. La selezione del tessuto è solo una, e non è così semplice come l'utilizzo di fibre naturali. Il processo di coltivazione e produzione di materiali come cotone, canapa e lana, osserva, 'sono molto, molto dispendiosi in termini di risorse dalla quantità di acqua e terra che serve per coltivarlo, la quantità di energia che serve per trasformarlo in un fibra, figuriamoci la quantità di energia e di acqua che serve per tingere quel tipo di cose alla fine '.

I campioni di acqua prelevati in tutto l'Oceano Pacifico vicino e nel Great Pacific Garbage Patch vengono filtrati attraverso un apparato per intrappolare le microfibre per l'analisi.

Tabor Wordelman

Quindi, mentre produrre una camicia di cotone organico utilizzando un materiale vergine può significare un inquinamento minimo in microfibra, crea comunque un'impronta ecologica considerevole. Per la Patagonia e altre aziende che pensano al verde, ciò significa che le loro selezioni di materiali includono una vasta gamma di fibre, tra cui poliestere riciclato e nylon riciclato, tutte scelte con l'obiettivo di ridurre al minimo l'impronta di carbonio complessiva dell'azienda.

Detto questo, c'è sicuramente valore nella ricerca di alternative naturali alle fibre sintetiche e ai coloranti, siano essi costituiti da feci, gamberi o altre risorse naturali, per affrontare il problema specifico dell'inquinamento da microfibra. Tra queste alternative ci sono i prodotti Lenzing, che includono la fibra di Lyocell TENCEL, Modal ed EcoVero, e sostituti simili o identici sono già utilizzati da una vasta gamma di marchi tra cui Patagonia, Reformation, prAna, Gap e Levi's. Le fibre di Lenzing sono realizzate con vari tipi di legno proveniente da fonti sostenibili (o nel caso del suo nuovo prodotto Lyocell, Refibra, scarti di cotone che verrebbero altrimenti gettati via) attraverso processi di fabbrica trasparenti e sono completamente biodegradabili. 'Poiché è a base di legno al 100%, se si prende il marchio TENCEL al 100%, fa parte del ciclo naturale dell'economia circolare', afferma van de Kerkhof Teen Vogue. 'Teoricamente puoi anche seppellirlo nel tuo giardino e ... è sulla terra (e) poche settimane dopo sarà completamente sparito'. Mentre oggi è raro trovare rivenditori che vendono capi biodegradabili al 100% (rispetto, ad esempio, a una miscela di TENCEL e poliestere), l'uso sempre crescente di queste alternative è certamente un passo nella giusta direzione.

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Per quanto riguarda il modo in cui le fibre naturali alternative influenzano i vestiti che alla fine acquisti nei negozi, la differenza è minima. Sono fatti per sentire e funzionare in modo simile ai cotoni, ai poliesteri e ad altri a cui sei abituato, anche se alcune persone si sentono un po 'più morbide o più a loro agio. 'Usiamo TENCEL da molti anni ... perché ha questo orlo bello e setoso', dice Dwyer, aggiungendo che la sua morbidezza è perfetta per abiti come prendisole e camicie che indossi senza nulla sotto. E mentre, in generale, le fibre naturali tendono a costare di più rispetto alle versioni sintetiche, van de Kerkhof afferma che quando si tratta del prezzo complessivo che si paga per un capo, la differenza è quasi trascurabile.

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Dwyer afferma che i prezzi della Patagonia sono nella stessa fascia dei loro concorrenti, con l'ulteriore vantaggio di acquistare prodotti eco-compatibili da un'azienda che fornisce una parte di ciò che si spende per cause ambientali.

Il significativo aumento dei costi deriva più probabilmente dalla sostenibilità di un'azienda e da pratiche di lavoro equo lungo tutta la catena di approvvigionamento e di produzione - che, secondo Nodarse, ne vale la pena. 'Hai un prodotto migliore e non solo è un prodotto migliore che si sente meglio, ha un aspetto migliore e (è) una qualità superiore, è trasparente', dice. 'Se puoi, spendi un po 'più di soldi per acquistare un prodotto migliore da un marchio migliore che in realtà si assicuri che la catena di approvvigionamento sia sicura e che la catena di approvvigionamento non danneggi le persone e la terra nel processo di fabbricazione dei prodotti' .

Cosa possono fare i consumatori?

Potresti non essere là fuori a produrre camicie, ma ci sei molto può fare per ridurre al minimo l'inquinamento da microfibra. Per i capi che già possiedi, lavati i vestiti meno spesso. Fai veramente hai bisogno di gettare quella maglietta in lavanderia dopo averla indossata? Riesci a individuare un piccolo segno pulito? Hai provato a mettere i jeans nel congelatore? E se lavi, usando le impostazioni a freddo, che secondo la Plastic Pollution Coalition, causano meno dispersioni di microfibra rispetto all'acqua calda? Puoi investire in un sacchetto di lavaggio che cattura alcune di quelle fibre prima che possano entrare nei corsi d'acqua. (Dovrai comunque gettarli nella spazzatura; e se vengono messi in una discarica completamente sigillata, dice Dwyer, saranno almeno contenuti - anche se Deheyn nota che è possibile che le fibre finiscano per incenerire e nell'ambiente quel modo.)

Al di là di ciò che è già nel tuo armadio, aiuta a rallentare il treno di moda acquistando meno e comprando ponderatamente. Opta per abiti usati invece di nuovi e sii attento alle etichette. 'La gente compra (un capo) perché ha un bell'aspetto e si sente bene', afferma van de Kerkhof. Ma 'devono guardare l'etichetta, devono essere molto più consapevoli (riguardo) di cosa c'è dentro. Se il consumatore è molto più consapevole di ciò che acquista, perché lo acquista, che cosa contiene, penso che l'industria della moda sarà in grado di utilizzare meno di queste fibre sintetiche molto economiche '.

Spingere i marchi ad aumentare la trasparenza in termini di materiali e catena di approvvigionamento (come nel rapporto sulla sostenibilità della Riforma) e ad adottare misure per ridurre al minimo l'inquinamento. (Il marchio fa questo utilizzando fibre naturali alternative e pratiche come la collaborazione della Patagonia con un mulino tessile che precede e ricicla le fibre prima che vengano trasformate in abiti.)

'È un grande momento per le persone di sollevare le loro preoccupazioni con alcune delle più grandi aziende del mondo e invitarle ad agire per cambiare', afferma Pinsky. 'Chiedi loro cosa stanno facendo per innovare le alternative di progettazione che non inquineranno il nostro ambiente e potrebbero potenzialmente avere un impatto sulla nostra salute'. Ti consiglia di porre domande e condividere le tue preoccupazioni online, sui social media, e di persona (parlando rispettosamente con i gestori del negozio, per esempio). 'Per iniziare quella conversazione, è molto potente', dice. 'Semplicemente ponendo questa domanda, aumenta la consapevolezza e la rimette in contatto con le aziende per far loro sapere che la loro clientela affezionata è preoccupata e vuole vedere delle alternative'.

La Patagonia, da parte sua, apprezza quel tipo di comunicazione da parte dei clienti. 'Siamo costantemente sorpresi dal livello di profondità e rigore che le persone attraversano e dalle domande che poniamo attraverso il nostro canale di assistenza clienti', afferma Dwyer.

Puoi anche sostenere cambiamenti politici - come la legislazione in corso in California che richiederebbe che qualsiasi capo di abbigliamento composto da più del 50% di poliestere abbia etichette di avvertimento sull'inquinamento da microfibra - e supportare le organizzazioni ambientaliste e gli scienziati con cui lavorano per ricercare il problema e influenza il cambiamento.

Può sembrare un compito scoraggiante, ma forse meno quando si considerano i cambiamenti che abbiamo visto con materie plastiche monouso più grandi. Mentre noi come società ci siamo resi conto dei suoi impatti dannosi, i consumatori, i rivenditori e i governi hanno preso provvedimenti - sostituendo le materie plastiche monouso con opzioni riutilizzabili, creando oggetti da materiali riciclati e istituendo divieti su cose come i sacchetti di plastica. 'Ora dobbiamo vedere lo stesso livello di attenzione sulle microfibre', afferma Pinsky. E istruendoti sul problema e usando il tuo portafoglio e la tua voce per spingere per il cambiamento, puoi aiutare a farlo accadere.

Per ulteriori informazioni sulla crisi globale delle materie plastiche, leggi il resto della serie Plastic Planet.