Leggi il primo capitolo di 'Blood Heir'

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Leggi il primo capitolo di 'Blood Heir'

'Non le sorriderebbe se sapesse cosa fosse'.

3 ottobre 2019
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Courtesy Random House Libri per bambini, Crystal Wong
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Amelie Wen Zhao's Erede del sangue si svolge in un mondo fantastico in cui le persone soprannominate Affinite hanno poteri speciali. Ma invece di essere in grado di usare liberamente le loro abilità, sono temuti dagli umani normali e sfruttati dalla potente élite. Anastacya Mikhailov, un'ex principessa che ha questi poteri, vuole sfidare questo sistema e creare un mondo in cui gli Affiniti amano la sua salvezza.

Leggi il primo capitolo di seguito.

Libri per bambini casuali

La prigione aveva una forte somiglianza con i sotterranei dell'infanzia di Anastacya: scura, bagnata e fatta di pietra irremovibile che trapelava sporcizia e miseria. Anche qui c'era sangue; poteva percepire tutto, tirandola dai gradini di pietra frastagliata alle pareti annerite dalla torcia, indugiando ai bordi della sua coscienza come un'ombra sempre presente.

Ci vorrebbe così poco - un colpo della sua volontà - per controllarlo tutto.

Al pensiero, Ana intrecciò più forte le dita guantate attorno alle pellicce logore del cappuccio e riportò la sua attenzione sulla guardia ignara a diversi passi di distanza. I suoi stivali di velluto a coste varyshki tintinnavano a passi lisci e acuti, e se avesse ascoltato abbastanza attentamente, avrebbe potuto sentire il debole tintinnio delle foglie d'oro che aveva usato per corromperlo in tasca.

Questa volta non era prigioniera; era una sua cliente e quel dolce crepitio di monete ricordava costantemente che lui era, per ora, dalla sua parte. Tuttavia, la luce della torcia proiettava la sua ombra tremolante sui muri intorno a loro; era impossibile non vedere questo posto come il tessuto dei suoi incubi e sentire i sussurri che ne derivavano.

Mostro. Assassino.

Papà le avrebbe detto che questo era un posto pieno di demoni, dove si trovavano gli uomini più malvagi. Anche adesso, quasi un anno dopo la sua morte, Ana trovò la bocca secca mentre immaginava cosa avrebbe detto se l'avesse vista qui.

Ana allontanò quei pensieri e tenne lo sguardo dritto in avanti. Potrebbe essere un mostro e un assassino, ma questo non aveva nulla a che fare con il suo compito da svolgere.

Era qui per cancellare il suo nome di tradimento. E tutto dipendeva dal trovare un prigioniero.

'Te lo dico, non ti darà niente'. La voce rude della guardia la strappò dai sussurri. 'Ho sentito che era in missione per uccidere qualcuno di alto profilo quando è stato catturato'.

Stava parlando del prigioniero. Sua prigioniero. Ana si raddrizzò, afferrando la bugia che aveva ripetutamente provato. 'Mi dirà dove ha nascosto i miei soldi'. La guardia le lanciò uno sguardo comprensivo alle sue spalle.

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'Faresti meglio a passare il tuo tempo in un posto più bello e più soleggiato, meya dama. Più di una dozzina di nobili hanno corrotto in Ghost Falls per vederlo, e non gli ha ancora dato nulla. Ha fatto dei potenti nemici, questo Quicktongue '.

Un lungo lamento tirato trafisse la fine della sua frase, un grido così torturato che i peli sul collo di Ana si sollevarono. La mano della guardia svolazzò fino all'elsa della sua spada. La torcia gli tagliò il viso, metà in arancione tremolante, metà in ombra. Le celle si stanno riempiendo di 'em Affinites'.

I passi di Ana quasi vacillarono; il suo respiro si bloccò bruscamente e lo lasciò di nuovo lentamente, costringendosi a tenere il passo.

La sua inquietudine doveva essersi mostrata sul suo viso, perché la guardia disse rapidamente: 'Non preoccuparti, Meya Dama. Siamo armati fino ai denti con Deys'voshk e gli Affiniti sono tenuti chiusi in speciali celle di pietra nera. Non ci avvicineremo. Quei deimhov sono chiusi in sicurezza '.

Deimhov. Demone.

Una sensazione di malessere si agitò nella bocca dello stomaco e si affondò le dita guantate nel palmo mentre si stringeva il cappuccio più forte sulla testa. Di solito si parlava di affiniti con sussurri sommessi e sguardi spaventosi, accompagnati da storie sulla manciata di umani che avevano affinità con certi elementi. Mostri che potevano fare grandi cose con i loro poteri. Impugna il fuoco. Lancia lampo. Cavalca il vento. Forma la carne. E poi c'erano alcuni, si diceva, i cui poteri si estendevano oltre il fisico.

Poteri che nessun essere mortale dovrebbe avere. Poteri che appartenevano o alle Divinità o ai demoni.

La guardia le sorrideva, forse per essere amichevole, forse si chiedeva cosa facesse una ragazza come lei, vestita di pellicce e guanti di velluto, sebbene chiaramente una volta lussuosa.

Non le avrebbe sorriso se avesse saputo cosa fosse.

Chi lei era.

Il suo mondo si acuì attorno a lei, e per la prima volta da quando era entrata nella prigione, studiò la guardia. Insegne imperiali cirilliane - il volto di una ruggente tigre bianca - scolpito con orgoglio sulla sua corazza rinforzata con pietra nera. Spada al fianco, affilata in modo tale che i bordi si tagliassero nel nulla, fatto dello stesso materiale della sua armatura, una lega metà metallica e metà nera, impermeabile alla manipolazione degli Affiniti. E, infine, il suo sguardo si posò sulla fiala di liquido avido che penzolava dalla sua fibbia della cintura, la sua punta curva come la zanna di un serpente.

Deys'voshk, o Deities 'Water, l'unico veleno noto per sottomettere un'affinità.

Era di nuovo entrata nel tessuto dei suoi incubi. Sotterranei scolpiti nella fredda pietra nera più scura della notte, e il sorriso bianco come l'osso del suo custode mentre costringeva il diavolo di Deys a sfumargli in gola per eliminare la mostruosità con cui era nata: una mostruosità, anche negli Affiniti 'termini.

Mostro.

Sotto i suoi guanti, i suoi palmi erano lucidi di sudore.

'Abbiamo una buona selezione di contratti di lavoro in vendita, meya dama'. La voce della guardia sembrava molto lontana.

'Con la quantità di denaro che ti sei offerto di vedere Quicktongue, faresti meglio a firmare uno o due Affinites. Non sono qui per reati gravi, se questa è la tua preoccupazione. Solo stranieri senza documenti. Fanno lavoro a basso costo '.

Il suo cuore balbettò. Aveva sentito parlare di questa corruzione. Le affinità straniere attirarono la Cyrilia con promesse di lavoro, per poi ritrovarsi in balia dei trafficanti quando arrivarono.

Aveva persino sentito sussurri di guardie e soldati in tutto l'Impero cadere nelle tasche dei mediatori Affinite, foglie d'oro che scorrevano nelle loro tasche come acqua.

Ana non si era mai aspettata di incontrarne uno.

Cercò di mantenere la voce ferma mentre rispondeva: 'No, grazie'.

Doveva uscire da questa prigione il più velocemente possibile.

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Era tutto ciò che poteva fare per continuare a piantare un piede davanti all'altro, per mantenere la schiena dritta e il mento alto come le era stato insegnato. Come sempre, nella nebbia cieca della sua paura, rivolse i suoi pensieri a suo fratello-Luka sarebbe stato coraggioso; lo farebbe per lei. E lei ha dovuto farlo per lui. I sotterranei, la guardia, i sussurri e i ricordi che avevano riportato: avrebbe sopportato tutto e l'avrebbe sopportato centinaia di volte, se ciò avesse significato poter vedere di nuovo Luka.

Le doleva il cuore mentre pensava a lui, ma il suo dolore era un buco nero senza fine; non ci affonderebbe dentro adesso. Non quando era così vicina a trovare l'unico uomo che potesse aiutarla a cancellare il suo nome.

'Ramson Quicktongue', abbaiò la guardia, fermandosi davanti a una cella. 'Qualcuno qui da collezionare'. Un tintinnio di chiavi; la porta della cella si aprì con uno stridio riluttante. La guardia si voltò verso di lei, sollevando la sua torcia, e vide di nuovo passare i suoi occhi sul suo cappuccio. 'È dentro. Sarò qui, dammi un grido quando sarai pronto per essere rilasciato.

Prendendo fiato per evocare il suo coraggio, Ana si tirò indietro le spalle ed entrò nella cella.

L'odore rancido di vomito la colpì, insieme alla puzza di escrementi umani e sudore. Nell'angolo più lontano della cella, una figura si accasciò contro il muro coperto di sporcizia. Camicia e calzoni erano strappati e insanguinati, i polsi sfregati dai manetti che lo bloccavano al muro. Tutto ciò che riuscì a vedere furono i capelli castani arruffati fino a quando lui sollevò la testa, rivelando una barba che gli copriva metà del viso, sporca di frammenti di cibo e sporcizia.

teindre le bout de tes cheveux en bleu

Questo era la mente criminale di cui aveva costretto il nome dalle labbra di quasi una dozzina di detenuti e truffatori? L'uomo a cui aveva riposto tutte le sue speranze per le undici lune passate?

Si bloccò, tuttavia, mentre i suoi occhi si concentravano su di lei con acuto intento. Era molto più giovane di quanto lei si aspettasse da un famoso signore del crimine dell'Impero. La sorpresa le vibrò nello stomaco.

'Quicktongue', disse, testando la sua voce, e poi più forte 'Ramson Quicktongue. È il tuo vero nome'?

Un angolo della bocca del prigioniero si piegò in un sorriso. 'Dipende da come definisci' reale '. Ciò che è reale e ciò che non tende a contorcersi in posti come questi '. La sua voce era calma, e aveva la debole pendenza di un accento croato di alta classe. 'Che cosa è il tuo nome, tesoro '?

La domanda la colse di sorpresa. Era passato quasi un anno da quando aveva scambiato convenevoli con chiunque non fosse May. Anastacya Mikhailov, voleva dire. Mi chiamo Anastacya Mikhailov.

Solo che non lo era. Anastacya Mikhailov era il nome della Principessa ereditaria di Cyrilia, annegò oltre undici lune nel suo tentativo di sfuggire all'esecuzione per omicidio e tradimento contro la Corona Cyrilian. Anastacya Mikhailov era un fantasma e un mostro che non esisteva e non doveva esistere.

Ana si strinse forte le mani sopra la chiusura del cappuccio. 'Il mio nome non è motivo di preoccupazione. Quanto velocemente riesci a trovare qualcuno nell'Impero?

Il prigioniero rise. 'Quanto mi puoi pagare'?

'Rispondi alla domanda'.

Inclinò la testa, la bocca una curva beffarda. 'Dipende da chi stai cercando. Diverse settimane, forse. Traccerò la mia rete di spie malvagie e truffatori contorti alla tua preziosa persona preoccupata '. Si fermò e unì le mani, le catene che tintinnavano rumorosamente per il movimento. 'Ipoteticamente, ovviamente. Ci sono limiti anche a quello che posso fare da dentro una cella di prigione '.

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Già dalla loro conversazione sembrava che stesse camminando sul filo del rasoio e una sola parola fuori posto poteva farla precipitare. Luka aveva analizzato le basi della negoziazione con lei; il ricordo si illuminava come una candela nell'oscurità della cella.

'Non ho diverse settimane', disse Ana. 'E non ho bisogno voi fare qualsiasi cosa. Ho solo bisogno di un nome e una posizione '.

'Fai un commercio duro, amore mio'. Quicktongue sorrise e Ana socchiuse gli occhi. Dal modo squallido in cui parlava e dal luccichio della gioia nei suoi occhi, era chiaro che trovava divertimento nella sua disperazione, sebbene non avesse idea di chi fosse e perché fosse qui. 'Fortunatamente no. Facciamo un affare, tesoro. Liberami da queste catene e sono tuo a comandare. Troverò il tuo bel principe o il peggior nemico entro due settimane, sia alle estremità del deserto di Aramabi che nei cieli dell'Impero di Kemeiran '.

Il suo pareggio mise i nervi di Ana al limite. Poteva indovinare come funzionavano questi criminali conniventi. Dai loro quello che volevano e ti avrebbero pugnalato alla schiena più velocemente di quanto tu possa battere le palpebre.

Non sarebbe caduta nella sua trappola.

Ana allungò la mano tra le pieghe del suo mantello consumato, estraendo un pezzo di pergamena. Era una copia di uno degli schizzi che aveva fatto nei primi giorni dopo la morte di Papa, quando gli incubi la svegliarono nel cuore della notte e quella faccia la perseguitava in ogni secondo dei suoi giorni.

Con un rapido movimento, spiegò la pergamena.

Anche nell'oscurità della luce tremolante della torcia della guardia all'esterno, riuscì a distinguere i contorni del suo schizzo: quella testa calva e quegli occhi malinconici e troppo grandi che facevano apparire il soggetto quasi infantile. 'Sto cercando un uomo. Un alchimista cirillico. Qualche tempo fa praticava medicina al Salskoff Palace '. Si fermò e osò scommettere. 'Dimmi come si chiama e dove trovarlo, e ti libererò'.

L'attenzione di Quicktongue era stata attirata dall'immagine nel momento in cui l'aveva mostrata, come una lupa affamata in preda. Per un momento, il suo viso era immobile, illeggibile.

E poi i suoi occhi si spalancarono. 'lui', sussurrò, e la parola fiorì nella speranza nel suo cuore, come il calore del sole che sorge su una lunga, lunga notte.

Alla fine.

Alla fine.

Undici lune di solitudine, di nascondiglio, di notti oscure nelle fredde foreste boreali della Cirilia e di giorni solitari che vagavano per la città dopo undici lune di città, e alla fine lei, infine trovato qualcuno che conosceva l'uomo che aveva ucciso suo padre.

Ramson Quicktongue, i baristi, i pub crawler e i cacciatori di taglie le avevano sussurrato quando erano tornati a mani vuote dalla loro ricerca di un alchimista fantasma. Crimelord più potente del ventre cirillico, la rete più vasta. Poteva rintracciare il guzhkyn gerbil di una nobildonna dall'altra parte dell'Impero entro una settimana.

Forse avevano avuto ragione.

Era tutto ciò che Ana poteva fare per mantenere le mani ferme; era così concentrata sulla sua reazione che quasi dimenticò di respirare.

Gli occhi di Quicktongue rimasero fissi sul ritratto, incantati, mentre cercava di raggiungerlo. 'Fammi vedere'.

Il suo cuore batteva all'impazzata mentre si precipitava in avanti, inciampando leggermente nella fretta. Tese il disegno e per un lungo momento Quicktongue si sporse in avanti, sfiorando il pollice con un angolo del suo disegno.

E poi le balzò addosso. La sua mano le schioccò attorno al polso in una presa simile a quella di un vise, l'altra le batteva sulla bocca prima che avesse la possibilità di urlare. Le diede un forte strattone in avanti, attorcigliandola e tenendola stretta a sé. Ana emise un suono ovattato in gola mentre la puzza dei suoi capelli non lavati la colpiva. 'Questo non deve finire male'. Il suo tono era basso quando parlava, la sua precedente disinvoltura sostituita da un senso di urgenza. 'Le chiavi sono appese fuori, vicino alla porta. Aiutami a uscire e ti darò qualsiasi informazione su chi vuoi '.

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Lei si strappò il viso dalla mano sporca. 'Lasciami andare', ringhiò lei, tendendosi contro la sua presa, ma la sua stretta si limitò. Da vicino, sotto la luce della torcia, il bagliore intenso dei suoi occhi nocciola assunse improvvisamente uno sguardo selvaggio, quasi impazzito.

Le avrebbe fatto del male.

La paura aumentò in lei e, dopo anni di allenamento, un solo istinto attraversò la sua nebbia di panico.

Anche lei potrebbe fargli del male.

La sua Affinità si agitò, attirata dal caldo battito del suo sangue, correndo attraverso di lei e riempendola di un senso di potere. A suo piacimento, ogni goccia di sangue nel suo corpo poteva essere sua a comandare.

non, Pensò Ana. La sua affinità doveva essere usata solo come ultima risorsa assoluta. Come con qualsiasi Affinite, il suo potere si manifestò: la minima agitazione del suo potere trasformò le sue iridi in cremisi e oscurò le vene negli avambracci: una chiara indicazione di ciò che era, per coloro che sapevano come cercarlo. Pensò alla guardia all'esterno, alla curva della sua fiala di Deys'voshk, al malvagio luccichio della sua spada di pietra nera.

Era così concentrata nel reprimere la sua Affinità che non la vide arrivare.

La mano di Quicktongue si sporse e si scostò il cappuccio dalla testa.

Ana inciampò indietro, ma il danno fu fatto. Quicktongue la fissò negli occhi, l'attesa sul suo viso lasciava il posto al trionfo. Aveva visto il cremisi delle sue iridi; aveva conosciuto per cercarlo, per dirlo alla sua affinità. Un ghigno piegò la bocca mentre la lasciava andare e urlò: 'Affinite-Aiuto'!

Prima che potesse rendersi pienamente conto di essere caduta nella sua trappola, dopo di lei risuonarono dei passi acuti.

Ana si girò. La guardia irruppe nella cella, la sua spada di pietra nera sollevata, la tinta verde di Deys'voshk che aveva versato sulla lama catturando la luce della torcia.

Lei schivò. Non abbastanza veloce.

Sentì il morso affilato della lama sull'avambraccio mentre inciampava sull'altro lato della cellula, il respiro affannoso. La spada le aveva tagliato il guanto, il tessuto si apriva per rivelare un debole rivolo di sangue.

Il mondo si restrinse, per un momento, in quelle goccioline di sangue, la lenta curva del loro percorso lungo il suo polso, il luccichio delle perle mentre catturavano la luce della torcia, luccicando come rubini.

Sangue. Sentì la sua Affinità svegliarsi al richiamo del suo elemento. Ana si strappò il guanto, sibilando per il pungiglione dell'aria aperta sulla sua ferita.

Era iniziato: le vene che le correvano lungo il braccio si erano oscurate in un livido viola, sporgendo dalla sua carne in strisce frastagliate. Sapeva come appariva; si era fissata allo specchio per ore e ore, con gli occhi gonfi di pianto e le braccia sanguinanti per aver provato a grattarsi le vene.

Un sussurro la trovò nel buio.

Deimhov.

Ana sollevò lo sguardo e incontrò lo sguardo della guardia mentre alzava la torcia.

L'orrore ha distorto i suoi lineamenti mentre indietreggiava verso l'angolo di Quicktongue e le puntava la spada.

Ana si passò un dito sulla ferita. Venne via bagnato, con una macchia di liquido colorato di verde che si mescolava al suo sangue.

Deys'voshk. Il suo cuore batteva all'impazzata e i ricordi le sfolgoravano nella mente: i sotterranei, Sadov che le spingeva il liquido amaro in gola, la debolezza e le vertigini che seguirono. E, inevitabilmente, il vuoto in cui una volta era stata la sua Affinità, come se avesse perso il senso della vista o dell'olfatto.

Gli anni che aveva trascorso a eliminare questo veleno nella speranza di purificare la sua Affinità dal suo corpo avevano invece portato a una tolleranza nei confronti di Deys'voshk. Mentre il veleno bloccava quasi istantaneamente le abilità della maggior parte degli Affiniti, Ana aveva quindici, a volte venti minuti prima che rendesse inutile la sua Affinità. Nel disperato tentativo di sopravvivere, il suo corpo si era adattato.

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'Ti muovi e ti taglio di nuovo', ringhiò la guardia, con voce incerta. 'Sporco Affinite'.

Un tintinnio di metallo, un lampo di capelli castani arruffati. Prima che uno dei due potesse fare qualsiasi cosa, Quicktongue fece scattare le catene attorno al collo della guardia.

La guardia emise un sussulto soffocato mentre artigliava le catene che ora gli affondavano nella gola. Dall'ombra dietro di lui, il sorriso di Ramson Quicktongue era bianco.

Bile si alzò alla gola di Ana e un'ondata di vertigini la colpì mentre il veleno iniziava a farsi strada attraverso di lei. Si aggrappò al muro, il sudore le imperlava sulla fronte nonostante il freddo.

Quicktongue si girò verso di lei, tenendo stretta la guardia in lotta. La sua espressione era ormai predatoria, la sua precedente disinvoltura acuita dalla fame di un lupo. 'Ora, proviamo di nuovo, tesoro. Le chiavi dovrebbero essere appese a un chiodo al di fuori del protocollo standard della porta della cella prima che una guardia entri in una cella.

Il set per le mie catene sono quelle di ferro a forma di forchetta, la quarta in basso nella fila. Sbloccami, portaci via indenni da qui e possiamo parlare del tuo alchimista '.

Ana si fermò contro i tremori del suo corpo, lo sguardo che sfrecciava tra Quicktongue e la guardia. Gli occhi della guardia tornarono alla sua testa e uno sputo gli gorgogliò in bocca mentre soffocava l'aria.

Aveva saputo quanto fosse pericoloso Quicktongue quando era venuta a cercarlo. Eppure non si era mai aspettata che lui, un prigioniero incatenato ai muri di pietra di Ghost Falls, arrivasse così lontano.

Slegarlo sarebbe un errore terribile, terribile.

'Vieni adesso'. La voce di Quicktongue la spinse alla scelta terrificante. 'Non abbiamo molto tempo. Tra circa due minuti, il prossimo turno sarà qui. Sarai gettato in una di queste celle e venduto in un contratto di lavoro, e sappiamo tutti come quello va. E sarò ancora qui '. Si strinse nelle spalle e strinse le catene. Le guance della guardia si gonfiarono. 'Se questo è lo scenario che preferisci, allora devo dire che sono deluso'.

Le ombre nella stanza ondeggiavano, contorcendosi. Ana sbatté le palpebre rapidamente, cercando di stabilizzare il suo battito contro il primo stadio del veleno. Poi verrebbero i brividi e il vomito. E poi la linfa nella sua forza. Per tutto il tempo, la sua Affinità sarebbe diminuita come una candela accesa fino alla fine del suo stoppino.

Pensa, Ana, si disse, serrando i denti. I suoi occhi guizzarono attorno alla cella.

Poteva torturare l'uomo mentre aveva ancora la sua affinità.

Poteva estrarre il suo sangue, ferirlo, minacciarlo e trovare la posizione del suo alchimista.

Le lacrime le pungevano gli occhi e le chiuse contro le immagini che minacciavano di affollarsi nella sua mente. Tra tutti i suoi ricordi, uno bruciò brillantemente come una fiamma nel caos. Non sei un mostro, sistrika. Era la voce di Luka, ferma e ferma.

La tua affinità non ti definisce. Ciò che ti definisce è come scegli di maneggiarlo.

Giusto, pensò, facendo un respiro profondo e cercando di ancorarsi alle parole di suo fratello. Non era una torturatrice.

Lei non era un mostro. Era brava e non avrebbe sottoposto quest'uomo, per quanto oscure fossero le sue intenzioni, agli stessi orrori che aveva passato una volta.

Che l'ha lasciata con un'opzione.

Prima di rendersene conto, aveva attraversato la stanza e aveva strappato le chiavi dal muro e stava armeggiando con le catene del prigioniero.

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Sono caduti con un clic. Quicktongue balzò via da loro e sfrecciò attraverso la stanza in un batter d'occhio, sfregandosi i polsi sfregati. La guardia si accasciò sul pavimento, incosciente, con il respiro che gli sibilava attraverso la bocca semiaperta.

Una nuova ondata di nausea rotolò su Ana. Si aggrappò al muro. 'Mia alchimista', disse. 'Abbiamo un accordo'.

'Ah, lui'. Quicktongue si diresse verso la porta della cella e sbirciò fuori. 'Sarò onesto con te, amore. Non ho idea di chi sia quell'uomo. Addio'. In un batter d'occhio, si trovava dall'altra parte delle sbarre. Ana fece un balzo in avanti, ma la porta della cella si chiuse con un tintinnio.

Quicktongue fece tintinnare le chiavi. 'Non prenderlo troppo sul personale. io am un truffatore, dopo tutto '.

Emise un finto saluto, si girò sui tacchi e scomparve nell'oscurità.


Estratto copyright 2019 di Amelie Wen Zhao. Cover art 2019 di Ruben Ireland. Pubblicato da Delacorte Press, un'impronta di Random House Children's Books, una divisione di Penguin Random House LLC, New York.